The inspiration and impact that comes from mentoring women in Central America

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Maria Teresa with the WEAmericas Accelerator team (all Thunderbird alumni!): Griffin Gosnell '18, Cindy Yeager '08, Maria Teresa Morazán '12, Tyler Coniam '18, and Kate Robertson '11

By Maria Teresa Morazán '12, WEAmericas Accelerator Mentor

When I studied my MBA at Thunderbird School of Global Management, I always admired the female entrepreneurs who came from Thunderbird for Good programs, such as the Artemis Project. These women came from remote places like Afghanistan where adversity hinders female leadership in business. Thanks to Thunderbird and valuable networks such as Fulbright and SHARE Fellowship, professional doors opened for me to enter an international career that would take me to meet in-person examples of female entrepreneurs from Latin America to Southeast Asia. With obvious cultural differences, these women learned to overcome the different obstacles that their respective environments presented. I also realized the importance that as women we need to support each other so that more women can hold positions of power in companies and other important roles within our societies.

Thunderbird for Good & WEAmericas Accelerator

In 2016, when I found out that Thunderbird for Good, with funds from the US Department of State, would be supporting women in Central America through the WEAmericas Accelerator, I was happy to see that attention was being paid to women from my region who also face a complicated business environment. As I was struggling to be an entrepreneur in Brazil and recognizing how much help a support network can be in any entrepreneurial ecosystem, I offered to help in any way I could. So, I gladly collaborated in the interview and selection process of the first cohort of WEAmericas businesswomen. What the applicants did not know was that for a while I had been considering returning to my home country Honduras to start my own business with fear that the environment might be a hindrance, just as the news circulating on the media. However, listening to these women with such a resilient spirit and optimism, never complaining, talk about how they worked so hard to raise their companies and families was really inspiring. Their testimonies confirmed what many of us know but sometimes forget: that Central America is a land full of unexplored market opportunities, that its people are its best resource and that women are the ones who can multiply the change of the societies in which we live.

Thunderbird Alumni, Jose Cattani '95 & Maria Teresa Morazán '12 at the WEAmericas Accelerator in San José, Costa Rica

Becoming a Mentor

Naturally, when I was invited to join the mentors network for the second cohort, I did not hesitate to accept that honor. In February 2018, during a capstone event in Costa Rica, we had the opportunity to get to know the businesswomen and the other mentors from the region.

WEAmericas Accelerator Capstone Kick-Off at Wyndham Hotel in San Jose, Costa Rica

What is it like to be part of this mentorship network in Central America? It is an opportunity to support a group of diverse and talented businesswomen from different areas where they see opportunities, not obstacles: from the one who works for better waste management in a country where there is no recycling (Recyproco) to an artist producing stained glass and ceramics with unique local designs and export quality (Arte, Tierra y Fuego). All of them have already survived the entrepreneurial "death valley," but with an acceleration, the process can only get better. WEAmericas makes an effort to match each businesswoman with a mentor from their country or industry who can transmit valuable experience, give them access to connections and tools that can accelerate their growth. And among mentors, we have communication channels to enrich the support we can give to the rest of businesswomen that we do not support directly.

Maria Teresa and Emmy Raudales, of Recyproco, from the WEAmericas Accelerator first cohort

After an intense week of training with Thunderbird faculty, the businesswomen shared with me that they felt empowered to return to their countries now with more tools and a mentor who will be assisting them in the process. We have 9 months ahead that, in the midst of our busy schedules, we will be supporting our mentees in different areas of their business plan to help them increase their sales and be better prepared to access capital that could allow them to advance to their next stage.

Maria Teresa with mentors and businesswomen from the WEAmericas program

Mentors share a genuine desire to help businesswomen and our countries grow; we have the humility to accept that we do not know everything, but we recognize that the impact we generate with the support we give is multiplied with each woman. Personally, the inspiration I get only convinces me to continue working to support more women entrepreneurs through my own venture - Impact Hub Tegucigalpa.

Maria Teresa with mentors and businesswomen from the WEAmericas program

Since it is so difficult to measure, a question remains - In an acceleration process, who wins the most? The mentor or the mentee, the entrepreneur or the investor? In the end we all win: mentors, businesswomen, their families, communities--and with more women multiplying jobs in their countries, economies strengthen and less people will feel forced to migrate looking for better opportunities in other markets.

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About the WEAmericas Accelerator

Delivered by Thunderbird School of Global Management and Thunderbird for GoodWEAmericas Accelerator is an innovative, three-year U.S. Department of State Bureau of Western Hemisphere Affairs program designed to drive the advancement of women-owned businesses in Central America. Through the WEAmericas (Women's Entrepreneurship in the Americas) Accelerator, participants are getting the opportunity to take face-to-face business and management courses designed and delivered by Thunderbird's world-renowned faculty. Additionally, they get paired with a local Central American mentor to help them build growth strategies.


La inspiración y el impacto que proviene de ser mentor de mujeres en Centroamérica

Escrito por Maria Teresa Morazán, Thunderbird ‘12, Mentora para el programa Acelerador WEAmericas

Cuando estudié mi MBA en Thunderbird School of Global Management, siempre admiraba las emprendedoras que llegaban de los programas de Thunderbird for Good, tal como el Proyecto Artemis. Estas mujeres venían de lugares remotos como Afganistán, donde parece como si todo fuera adverso para que una mujer pueda liderar una empresa. Gracias a Thunderbird y a redes de apoyo valiosas como Fulbright y SHARE Fellowship, profesionalmente se me abrieron puertas para una carrera internacional que me llevaría a conocer personalmente ejemplos de mujeres emprendedoras desde Latinoamérica al Sudeste Asiático. Con obvias diferencias culturales, dichas mujeres aprendían a sobreponerse a los distintos obstáculos de sus respectivos entornos. Me di cuenta también de la importancia de que más mujeres nos apoyemos para que cada vez sean mas las mujeres capaces de ocupar cargos de poder en las empresas y en otros importantes roles dentro de nuestras sociedades.

Maria Teresa con el equipo del Acelerador WEAmericas

Thunderbird for Good & el Acelerador WEAmericas

En 2016, cuando me enteré que Thunderbird for Good con fondos del Departamento de Estado de Estados Unidos estaría apoyando a mujeres en Centroamérica por medio del Acelerador WEAmericas sentí una alegría al saber que ahora estaban puestos los ojos (y la cartera) sobre las mujeres de mi región que también se enfrentan con un entorno de negocios complicado. Como yo misma me encontraba luchando por emprender en Brasil y reconocía el bien que hace una red de apoyo en todo ecosistema emprendedor, me ofrecí a ayudar en lo que pudiera. Gustosamente colaboré en la validación de algunas entrevistas durante el proceso de selección de la primera generación de empresarias. Lo que ellas no sabían era que yo llevaba un tiempo considerando regresar a mi país Honduras para emprender después de trabajar en el exterior, con algo de temor de que el ambiente fuera tan desmotivador como la mayoría de noticias que circulan en los medios. Sin embargo, el escuchar a esas mujeres con un espíritu de superación y optimismo (jamás lamentándose) hablando de como han trabajado duro para sacar adelante sus empresas y sus familias fue realmente inspirador. Sus testimonios me confirmaron lo que muchos sabemos y a veces olvidamos: que Centroamérica es una tierra llena de oportunidades de mercados inexplorados, que su gente son su mejor recurso y que las mujeres somos las que podemos multiplicar el cambio de las sociedades en las que vivimos.

Thunderbird Ex-Alumnos, Jose Cattani '95 & Maria Teresa Morazán '12 en el Acelerador WEAmericas Accelerator en San José, Costa Rica

Ser una Mentora

Naturalmente cuando para la segunda generación me invitaron a formar parte de la red de mentores no dudé en aceptar ese honor.  En febrero de 2018 durante un evento en Costa Rica tuvimos la oportunidad de conocernos con las empresarias y los otros mentores de la región.

Inicio del Acelerador WEAmericas en Wyndham Hotel en San José, Costa Rica

¿Y como es ser parte de esta red de mentores en Centroamérica? Es tener la oportunidad de apoyar a un grupo de empresarias talentosas de distintos rubros donde vieron oportunidades y no obstáculos: desde la que trabaja por un mejor manejo de residuos en un país donde no existe el reciclaje (Recyproco) hasta una artista de vitrales y cerámica con diseños únicos y calidad de exportación (Arte Tierra y Fuego). Todas ellas ya sobrevivieron el “valle de la muerte” del camino emprendedor y con un proceso de aceleración sólo pueden ser mejores. WeAmericas hace un esfuerzo por emparejar cada empresaria con un mentor de su país o industria que le pueda transmitir algo valioso de su experiencia, darle acceso a conexiones y herramientas que puedan acelerar su crecimiento. Y entre los mentores tenemos comunicación para enriquecer el apoyo que podamos dar al resto de empresarias que no apoyamos directamente.

Maria Teresa y Emmy Raudales, de Recyproco, de la primera generación del Acelerador WEAmericas

Después de una semana intensa de capacitación de las empresarias con los profesores de Thunderbird, ellas me compartieron que se sentían empoderadas a regresar a sus países con mas herramientas y su mentor que les estará asistiendo en el proceso. Tenemos 9 meses por delante donde, en medio de nuestras ocupadas agendas, estaremos apoyando a las empresarias en distintos temas de su plan de negocios para que puedan aumentar sus ventas o estar mejor preparadas para acceder a capital que les ayude a avanzar a su siguiente etapa.

Maria Teresa con mentoras y empresarias de la generación 2

Los mentores compartimos un deseo genuino de ayudar a las empresarias y a nuestros países a crecer; tenemos la humildad de aceptar que no lo sabemos todo, pero reconocemos que el impacto que generamos con el apoyo que damos se multiplica con cada mujer. En lo personal la inspiración solo me convence de querer seguir apoyando a más mujeres emprendedoras por medio de mi propio emprendimiento - Impact Hub Tegucigalpa.

Maria Teresa con mentores y empresarias

Como es tan difícil de medir, siempre queda la duda: ¿En un proceso de aceleración quien gana mas? ¿El mentor o el aprendiz, el emprendedor o el inversionista? - sea público o privado. Al final todos ganamos: los mentores, las empresarias, sus familias, comunidades y más mujeres multiplicando empleos en sus países, se fortalecen las economías y menos personas se verán obligadas a emigrar para buscar oportunidades en otros mercados.

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Sobre el Acelerador WEAmericas

Ejecutado por Thunderbird School of Global Management y Thunderbird for Good, el Acelerador WEAmericas es un programa del Departamento de Estado del gobierno de los Estados Unidos por medio de la Oficina de Asuntos del Hemisferio Occidental; es un programa innovador con una duración de tres años. Ha sido diseñado para impulsar el desarrollo de las empresas propiedad de mujeres en América Central. A través del Acelerador WEAmericas, María y las otras empresarias del Acelerador WEAmericas tienen la oportunidad de tomar cursos presenciales de administración y negocios diseñados y entregados por la facultad reconocida a nivel mundial de Thunderbird. Además, se emparejan con un mentor centroamericano para ayudarlas a construir estrategias de crecimiento.